L'histoire

Quatrième bataille de Cassino, 11-18 mai 1944 (Opération Diadem)

Quatrième bataille de Cassino, 11-18 mai 1944 (Opération Diadem)


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Quatrième bataille de Cassino, 11-18 mai 1944 (Opération Diadem)

La quatrième bataille de Cassino ou opération Diadem (11-18 mai 1944) était une attaque alliée à grande échelle qui a finalement rompu l'impasse sur le front de Cassino et permis aux Alliés d'occuper Rome juste avant le début de l'opération Overlord.

Au lendemain de la défense réussie de la tête de pont de Salerne, les Alliés ont éclaté, capturé Naples et tenté de pousser jusqu'à Rome. Les Allemands ont mené des actions retardatrices sur la ligne Volturno (octobre 1943) et la ligne Barbara (31 octobre-4 novembre 1943), et une action plus réussie sur la ligne Bernhardt (décembre 1943), ce qui leur a donné le temps de construire leur principale défense position, la ligne Gustav. Celui-ci remontait le fleuve Garigliano, à l'ouest des monts Aurunci, puis remontait le Rapido, qui coulait des Apennins centraux. Le long de la majeure partie de la ligne, il traversait des montagnes, mais il y avait un point faible - la vallée de la rivière Liri, qui coulait à l'est dans une vallée assez ouverte, et se jetait dans le Rapido au sud de Cassino, pour former le Garigliano. La vallée du Liri devient ainsi l'objectif principal des Alliés au cours des prochains mois. La bataille pour la ligne Bernhardt amena les Alliés jusqu'au Rapido et au Garigliano, mais l'entrée de cette vallée était gardée par des montagnes sur les deux flancs, le plus célèbre étant le Monte Cassino au nord.

Au cours des prochains mois, la cinquième armée du général Clark a lancé une série d'attaques sur la ligne Gustav, sans obtenir beaucoup de succès.

La première bataille de Cassino (12 janvier-12 février 1944) avait impliqué une attaque alliée le long de la majeure partie de la ligne, mais très peu s'est déroulée correctement. Une attaque française dans les collines au nord de Cassino a échoué après quelques jours. L'attaque britannique de l'autre côté de la rivière Garigliano avait établi une tête de pont sur la rivière, mais n'avait pas réussi à prendre la clé des hauteurs. L'attaque américaine sur le Rapido (bataille du Rapido, 20-22 janvier 1944) s'était soldée par un désastre total après seulement deux jours. Une seconde attaque, plus haut sur le Rapido, fit quelques progrès, mais ne réussit pas à prendre le monastère.

La deuxième bataille de Cassino (15-18 février 1944) a été la plus controversée des quatre, car elle a commencé avec la destruction par les bombardements de l'ancien monastère bénédictin au sommet du Monte Cassino. Le bombardement a été suivi d'une série d'attaques d'infanterie menées par la 4e division indienne et la 2e division néo-zélandaise, mais celles-ci n'étaient pas coordonnées avec le bombardement, et bien qu'elles aient fait quelques progrès, une fois de plus la ville et le monastère sont restés aux mains des Allemands. .

La troisième bataille de Cassino (15-22 mars 1944) était presque une répétition de la seconde, commençant par un raid de bombardement, suivi d'une attaque par les deux mêmes divisions. Cela s'est également soldé par un échec.

À ce moment-là, Churchill commençait à être exaspéré par la portée limitée des opérations sur le front italien et a interrogé Alexander, le commandant au sol allié, sur sa stratégie globale. A présent, Alexander était également prêt pour un nouveau plan. La 8e armée britannique devait quitter le front adriatique, où il se passait très peu de choses, pour rejoindre la 5e armée américaine à Cassino. La Ve armée avait également reçu des renforts. La nouvelle attaque aurait lieu le long des vingt-cinq milles de la côte à la région de Cassino et impliquerait quatorze divisions alliées avec une quinzième en réserve.

Sur la gauche, le II Corps américain, composé des 85e et 88e divisions nouvellement arrivées, attaquerait à travers le Garigliano près de la côte et tenterait d'avancer le long de la route 7 (la voie Appienne). A leur droite, le corps expéditionnaire français (général Juin), avec deux divisions marocaines, une algérienne et une française, traversera le haut Garigliano et attaquera les monts Aurunci. Sur leur droite, les deux divisions du Corps canadien attaqueraient juste au nord de la jonction des rivières Rapido et Liri. Vient ensuite le XIIIe corps britannique, avec une division indienne et trois divisions britanniques. Celui-ci traverserait le Rapido en aval de Cassino et tenterait de pénétrer dans la vallée du Liri. La 6e division blindée sud-africaine a été postée à l'arrière de XIII en tant que réserve. Enfin, à droite, le IIe corps polonais, avec deux divisions d'infanterie et une brigade blindée, attaquerait Monte Cassino depuis les montagnes au nord. L'espoir était que les lignes allemandes se fissureraient. Les sept divisions des troupes alliées à Anzio et les troupes de Cassino se rencontreraient, piégeraient et captureraient le gros des troupes allemandes avant qu'elles ne puissent s'échapper dans le nord de l'Italie, où de nouvelles positions défensives étaient en préparation. Les mouvements de troupes à grande échelle nécessaires à ce plan ont été effectués en secret, principalement de nuit, et Kesselring, le commandant allemand en Italie, n'en a eu connaissance qu'au début de l'attaque. Les Alliés ont également mis en œuvre des mesures de déception, notamment la pratique d'opérations amphibies autour de Naples.

Kesselring soupçonnait que les Alliés prévoyaient de débarquer quelque part au nord de Rome, il garda donc ses réserves dans cette zone. Il a également commencé à travailler sur de nouvelles positions défensives autour de Rome. La ligne Hitler a été construite à quelques kilomètres au nord de la ligne Gustav existante et était destinée à arrêter toute percée alliée sur ce front. La ligne César a été construite entre Anzio et Rome, et était la dernière ligne de défense avant Rome elle-même. Ces positions n'étaient pas aussi fortes que la ligne Gustav, mais elles auraient pu retenir les Alliés pendant un certain temps.

Les troupes allemandes sur le front de Cassino ont été divisées en deux corps, formant la 10e armée. A leur droite, le 14th Panzer Corps (Senger-Etterlin) commandait de la Liri à la côte, avec la 94th Panzer Grenadier Division sur le secteur côtier (face au 2nd Corps US) et la 71st Infantry Division face au haut Garigliano et à Juin's Corps expéditionnaire français. Sur la gauche se trouvait le 51e Corps de Montagne (Feuerstein). Le Kampfgruppe Bode tenait l'entrée de la vallée du Liri (au sud de Cassino), face au 13e corps britannique. La 1re division d'infanterie parachutiste tenait Cassino et Monte Cassino, face à une partie du 13e corps et au 2e corps polonais (Anders). Enfin arriva le Kampfgruppe Ruffin dans les montagnes au nord-ouest du monastère, face à l'aile droite des Polonais. Lorsque l'attaque a commencé, le général Vietinghoff, commandant de la 10e armée, et le général Senger étaient tous deux en permission en Allemagne et au moment où ils sont revenus, la bataille était déjà perdue.

La bataille

Les plans d'Alexander ont frôlé le succès total et ils ont finalement réussi à sortir de l'impasse à Cassino. L'attaque a commencé par un bombardement massif d'artillerie, mené par 1 600 canons sur tout le front. Cela a commencé à 23 heures le 11 mai et a brièvement assommé les Allemands. Cependant, ils ont rapidement récupéré et ont réussi à maintenir leur position le long de la majeure partie de la ligne. Les Polonais ont subi de lourdes pertes sur la colline du monastère. Les Britanniques et les Canadiens ont établi une petite tête de pont sur le Rapido, mais ont été incapables de pénétrer dans la vallée de Liri. Sur la côte, les fraîches troupes américaines font une courte avance avant d'être arrêtées.

Cependant, les Allemands avaient un point faible dans leurs lignes - les montagnes Aurunci. Kesselring croyait que le terrain accidenté ici rendrait impossible toute avancée à grande échelle, et il n'était donc que faiblement défendu. Il avait également perdu la trace des troupes françaises de Juin, qui comprenaient un grand nombre d'hommes qui vivaient dans un terrain tout aussi ou plus accidenté en Afrique du Nord. Ils ont réussi à percer les lignes allemandes et, en quelques jours, avaient avancé à travers les montagnes et avaient atteint une position dans la vallée de Liri à plusieurs milles à l'ouest de Cassino. La 2e division d'infanterie marocaine a fait la percée initiale, et le corps s'est ensuite étendu à travers les montagnes, soutenu par des milliers de mules de bât. Le 17 mai, la 3e division d'infanterie algérienne (soutenue par des chars Sherman de la 1re division blindée américaine) s'empare ensuite de la ville de montagne d'Esperia, à dix milles au sud-ouest de Cassino et un point clé de la ligne Hitler. Non seulement ils avaient débordé la ligne Gustav, mais ils avaient également commencé la pénétration de la prochaine ligne défensive allemande. Les Algériens ont subi de lourdes pertes dans une embuscade alors qu'ils avançaient vers le nord dans la vallée de Liri, mais ont rapidement dégagé les Allemands de la clé Monte d'Oro, au nord-ouest de la ville, et ont pu avancer dans la vallée au-delà.

L'avance française a également encouragé les Britanniques et les Américains. La 8e armée a pu étendre sa tête de pont sur le Rapido et, le 17 mai, six jours après le début de l'offensive, elle et les Français étaient sur le point de couper les défenseurs de Cassino. L'aile droite britannique atteint Piumarola, à trois milles et demi à l'ouest/sud-ouest de Cassino. Kesselring a finalement été contraint d'ordonner aux troupes de la ville de Cassino et de la colline du monastère de se retirer. Il dut donner un ordre personnel à la 1re division parachutiste, dans les ruines du monastère, mais dans la nuit du 17 au 18 mai, ils se retirèrent finalement. Le 18 mai, les Polonais purent hisser leur drapeau au-dessus des ruines du monastère.

À Rome!

Les Alliés ont enfin une chance de remporter une victoire décisive en Italie. L'armée de Kesselring était toujours intacte et faisait une retraite de combat dans la vallée de Liri, mais ils n'avaient qu'une issue de secours étroite. Le 18 mai, les Allemands s'étaient repliés sur la ligne Adolf Hitler (également connue sous le nom de ligne Dora), mais ils savaient que cela ne pourrait avoir lieu que si les troupes d'Anzio, à l'arrière, étaient contenues. Pendant ce temps, les Américains et les Français de la Ve armée poursuivent leur avance. Le 19 mai, les Américains atteignent Gaeta. Le 20 mai, les Français avancèrent vers Pico et le 21 mai, les Américains franchirent 11 milles le long de la côte jusqu'à Sperlonga. Le 22 mai, Kesselring ordonna enfin une retraite de la vallée du Liri via Valmontone. Le même jour, les Américains sur la côte ont capturé Terracina, la dernière position défensive entre eux et Anzio.

Une partie du plan d'Alexander était que les troupes d'Anzio attaquent au nord et capturent la ville de Valmontone, sur l'autoroute 6, coupant ainsi la meilleure ligne de retraite de Kesselring. Malheureusement, le général Clark n'était pas d'accord avec ce plan. Pour des raisons militaires, il ne croyait pas que ce mouvement piégerait réellement les Allemands, car ils pourraient utiliser d'autres routes plus à l'intérieur des terres. Il craignait également que cette avance ne laisse ses troupes exposées à une contre-attaque des troupes allemandes dans les collines d'Alban. Peut-être plus important encore, du moins pour Clark, était le prix de Rome. Il était déterminé à s'assurer que ce seraient ses troupes qui captureraient la Ville éternelle et non la Huitième armée britannique.

L'attaque alliée a commencé le 22 mai avec des attaques de diversion par les Britanniques à Anzio et une attaque réussie sur la ligne Adolf Hitler par les Canadiens. Le 23 mai, les troupes d'Anzio passent à l'offensive. A 5h30 du matin, les 500 canons à l'intérieur de la tête de pont ont ouvert le feu. Un raid de bombardement a ensuite touché Cisterna, avant que quatre divisions n'attaquent en direction de la ville. Les Allemands ont tenu bon jusqu'au 25 mai, date à laquelle la 362e division a finalement été chassée de la ville. Sur la ligne Adolf Hitler, les Britanniques franchissent la ligne le 24 mai, mais les Allemands contre-attaquent alors, ralentissant l'avance.

Tôt le 25 mai, les troupes en progression du IIe Corps des États-Unis ont finalement rejoint les troupes d'Anzio, mettant fin à l'isolement de la tête de pont. Le même jour, les Canadiens traversèrent la rivière Melfa dans la vallée de la Lira, les troupes britanniques prirent le Monte Caire et les Polonais atteignirent Piedimonte.

Cisterna tomba également le 25 mai. Le général Truscott, commandant du VI Corps, a commencé l'avance vers Valmontone, mais à sa grande colère, Clark est intervenu et lui a ordonné de se tourner vers le nord-ouest pour avancer vers Rome. Afin de donner l'impression qu'il obéissait au moins en partie à ses ordres, Clark a permis à un tiers du corps de continuer vers Valmontone, mais cela n'a pas suffi à arrêter les Allemands et l'aile droite en danger de l'armée de Kesselring de Cassino a pu s'échapper intact. La majorité des commandants alliés en Italie, britanniques et américains, ont été indignés par les actions de Clark, qui ont constitué l'une des rares taches sur son bilan par ailleurs impressionnant.

Le pari de Clark aurait pu se terminer par un désastre, car il devait encore franchir la ligne César dans les collines d'Alban s'il voulait atteindre Rome. S'il avait été retenu à cette position et que les troupes qu'il avait autorisées à s'échapper de la position de Cassino avaient eu le temps de récupérer et d'aider à équiper les nouvelles lignes, alors les Alliés auraient pu être à nouveau piégés au sud de Rome. Cela a failli arriver. Le 26 mai, Truscott tourna vers le nord, mais toucha le point le plus fort de la ligne Caesar, autour d'Albano. À l'est, les Allemands ont pu s'échapper de la Liri et tenir la ligne César autour de Valmontone. Une fois de plus, une chance de remporter une victoire stratégique majeure en Italie s'était échappée. Pour aggraver les choses, le mouvement limité de Truscott vers l'est avait occupé la route 6, ralentissant l'avancée de la huitième armée dans la vallée de Liri.

Heureusement pour Clark, les Allemands n'avaient pas eu le temps de s'organiser complètement et il y avait un point faible dans leur ligne à Monte Artemisio, juste au nord de la ville de Velletri. Cette zone tombait sur la frontière entre deux unités allemandes, et aucune ne l'avait correctement occupée. Des ordres en ce sens avaient été donnés, mais n'avaient pas été exécutés à temps. Dans la nuit du 30 mai, 8 000 Américains de la 36e division ont réussi à se faufiler à travers la brèche et à prendre position sur un terrain plus élevé pour commencer la ligne César. Cela a mis fin à toute chance que les Allemands avaient de défendre Rome. Le 2 juin, Kesselring a demandé la permission d'abandonner Rome, qui lui a été accordée le 3 juin. Il a ensuite déclaré qu'elle était une ville ouverte. Le général Clark a pu faire son entrée triomphale dans la ville le 4 juin 1944 et a obtenu deux jours de bonne publicité avant que le débarquement du jour J du 6 juin n'efface l'Italie des gros titres.

La quatrième bataille de Cassino fut une victoire coûteuse. Les Alliés ont perdu 40 000 morts, blessés et disparus, les Allemands 38 000. Rome était tombée, mais les survivants de la 10e armée allemande avaient pu s'échapper vers le nord. Au cours des prochains mois, les Alliés ont poussé vers le nord. Les Allemands tentèrent de défendre la ligne Trasimène, la ligne Arezzo et la ligne Arno, mais ils ne purent finalement arrêter l'avance alliée que sur la ligne gothique dans le nord des Apennins. Après une longue avance de deux mois, les Alliés sont finalement arrêtés juste avant la vallée du Pô, et la campagne d'Italie se prolonge jusqu'en 1945.


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