L'histoire

Un navire américain coulé par un cachalot

Un navire américain coulé par un cachalot


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Le baleinier américain Essex, originaire de Nantucket, dans le Massachusetts, est attaqué par un cachalot de 80 tonnes à 2 000 milles de la côte ouest de l'Amérique du Sud.

Le 238 tonnes Essex était à la poursuite des cachalots, en particulier de l'huile et des os précieux qui pourraient en être dérivés, lorsqu'un rorqual mâle enragé a percuté le navire à deux reprises et l'a chaviré. Les 20 membres d'équipage se sont échappés dans trois bateaux non pontés, mais seuls cinq des hommes ont survécu au voyage pénible de 83 jours vers les eaux côtières d'Amérique du Sud, où ils ont été récupérés par d'autres navires. La plupart des membres de l'équipage ont eu recours au cannibalisme pendant le long voyage, et à un moment donné, les hommes sur l'un des longs bateaux ont tiré des pailles pour déterminer lequel des hommes serait abattu afin de subvenir aux besoins des autres. Trois autres hommes qui avaient été laissés sur une île désolée du Pacifique ont été sauvés plus tard.

La première capture d'un cachalot par un navire américain a eu lieu en 1711, marquant la naissance d'une importante industrie américaine qui commandait une flotte de plus de 700 navires au milieu du XVIIIe siècle. Le roman classique d'Herman Melville Moby-Dick (1851) s'inspire en partie de l'histoire du Essex.

LIRE LA SUITE : Y avait-il un vrai Moby Dick ?


Les divers équipages baleiniers de l'ère Melville

Le navire de Moby Dick était une représentation assez précise du caractère multiracial des équipages baleiniers américains avant la guerre de Sécession.

Roman d'Herman Melville de 1851 Moby-Dick ou, La Baleine, c'est beaucoup de choses. Dans son enchevêtrement de métaphysique, de monomanie et d'humour se trouve un véritable manuel de la pêcherie américaine au cachalot. Le navire d'Ismaël, le Péquod, était un microcosme symbolique. Mais son équipage multiculturel était-il réellement une représentation précise de l'industrie ? À l'occasion du 200e anniversaire de la naissance de Melville, examinons de plus près ces équipages.

Les Amérindiens ont été les premiers à chasser la baleine le long de la côte de ce qui est devenu la Nouvelle-Angleterre. Ils ont montré aux colonialistes européens comment faire. Lorsque les colonialistes de Nantucket, berceau de la chasse hauturière américaine, ont commencé à aller plus loin en mer pour chasser les baleines, les premiers habitants de l'île étaient bien représentés dans leurs équipages.

Certains d'entre eux, comme le note l'historienne Nancy Shoemaker, étaient involontaires, victimes d'un système cruel de péonage pour dettes. Avant 1830 environ, il y a eu des cas d'indigènes kidnappés le long de la côte sud de la Nouvelle-Angleterre et forcés de travailler à bord de navires pour rembourser leurs dettes. D'autres, cependant, voulaient vraiment les emplois. Shoemaker écrit : « Parce que la chasse à la baleine offrait aux hommes indigènes de la côte la vie la plus viable, beaucoup se sont volontairement lancés dans la chasse à la baleine et étaient fiers de leur capacité à réussir dans cette industrie.

Travailleurs traitant la baleine à la station baleinière via Flickr

En même temps, comme l'écrit l'historien James Farr, « des fugitifs de toutes sortes se sont dirigés vers la mer, espérant que le temps et la distance cacheraient leurs traces. » Il s'agissait notamment de personnes asservies. Farr donne l'exemple du prince Boston, qui s'est auto-émancipé au cours d'un voyage. Comme d'autres esclaves, le prince Boston a été initialement mis sur un navire pour travailler pour ses "propriétaires". Mais après le voyage, le capitaine du navire Quaker a payé directement Boston. Les propriétaires légaux de Boston ont poursuivi et perdu en justice. Boston a ensuite demandé avec succès son émancipation formelle. Crispus Attucks était un autre baleinier noir, d'origine africaine et amérindienne. Le 5 mars 1770, il était dans la ville de Boston en permission à terre lorsque les Redcoats britanniques ont ouvert le feu sur la manifestation à laquelle il participait. Il est devenu le premier Américain tué pendant la Révolution américaine.

Gagner sa vie en chassant les baleines n'était pas facile. Comme l'écrit Shoemaker :

Cela signifiait être loin de chez soi pendant trois à quatre ans à la fois, à traîner péniblement les mers dans l'espoir d'apercevoir un bec ou une brèche de baleine. Tout en risquant d'être mutilé dans les mâchoires d'un cachalot, ou, plus communément, de tomber d'en haut, de succomber à la fièvre ou au scorbut, ou de rentrer chez eux les mains vides.

Les membres de l'équipage ont reçu des "lays", ou des parts en pourcentage de la prise finale, ce qui signifie qu'il y avait des chances qu'ils se retrouvent sans rien si aucune baleine n'a été prise et n'a été bouillie pour leur huile. Comme le souligne Farr, les ponts pour les membres d'équipage noirs pourraient être les plus bas à bord du navire. Les membres d'équipage pouvaient également s'endetter à cause de marchands tricheurs et d'armateurs rapaces (la plupart des capitaines étaient également des employés des propriétaires). « Des hommes de toutes les nations et de toutes les races ont été tondus avec la même admirable impartialité », écrit Farr.

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Ce n'étaient guère des utopies à flot. Mais Farr cite John Allan, un baleinier noir écrivant en 1857 : à bord du navire, il n'y avait « aucune distinction de couleur. » Les harponneurs noirs, une position critique, étaient un pilier de l'industrie. Il y avait même quelques capitaines noirs. Paul Cuffee, fils d'un homme Ashanti et d'une femme Wampanoag, est devenu un marchand très prospère et un propriétaire de baleinier. Le célèbre Essex, une inspiration pour Moby Dick, fut coulé par une baleine en 1820 : sur ses dix-neuf membres d'équipage, six étaient noirs.

Les années 1850 ont vu l'apogée de la pêche au cachalot, avec quelque 500 baleiniers. Un homme sur six dans cette flotte était afro-américain. Mais la fin de cette décennie a vu une crise financière débilitante pour l'industrie et la découverte de pétrole en 1859 en Pennsylvanie. Le pétrole remplacerait l'huile de baleine. Au moins pour les Américains, le massacre commercial des baleines a diminué jusqu'au dernier voyage de chasse à la baleine dans les années vingt, précisément au moment où Moby Dick était relancé comme un grand roman américain.


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Navire américain coulé par un cachalot - HISTOIRE

Aujourd'hui, j'ai découvert une vraie baleine blanche qui a détruit plus de 20 baleiniers et aurait survécu à des rencontres avec environ 80 autres.

Le cachalot albinos massif de 70 pieds de long s'appelait Mocha Dick et était l'une des deux baleines qui ont inspiré le roman Moby Dick. Mocha Dick a reçu son nom car il a été aperçu pour la première fois au large des côtes du Chili, près de l'île de Mocha. #8221 ou “Tom”. Les baleiniers qui l'ont repéré pour la première fois ont tenté de le tuer, mais il a survécu à la rencontre.

Au cours des 28 années suivantes, Mocha Dick a acquis la réputation d'être l'une des baleines les plus rusées et les plus redoutées de l'océan. Au cours de cette période, il a été repéré et attaqué par au moins 100 baleiniers. Il a détruit avec succès environ 20 de ces navires qui l'ont attaqué et s'est échappé de tous sauf le dernier.

Selon le célèbre explorateur et écrivain Jeremiah N. Reynolds, Mocha Dick a finalement rencontré sa perte après avoir observé une mère baleine dont le veau venait d'être tué par des baleiniers. La mère baleine a d'abord tenté d'éloigner son veau des baleiniers après l'avoir harponné, mais bientôt le veau s'est affaissé. Lorsque la baleine a réalisé que son veau était mort, elle s'est retournée contre les baleiniers et a tenté, sans succès, de détruire leur navire. Au lieu de cela, elle-même a été harponnée et mortellement blessée avant de pouvoir frapper le navire.

Après avoir observé tout cela, Mocha Dick a décidé de se lancer dans la mêlée et a également attaqué le baleinier directement après le coup manqué par la mère. Mocha Dick a réussi à détruire l'un des plus petits bateaux baleiniers, mais a été blessé dans le processus par un harpon. Voici le récit de ce qui s'est passé après, selon Reynolds qui a recueilli l'histoire du premier lieutenant du baleinier qui a finalement abattu Mocha Dick :

L'autre baleine qui a contribué à inspirer Moby Dick était un énorme cachalot qui a détruit l'Essex en 1820 à environ 2 000 milles à l'ouest de l'Amérique du Sud. Herman Melville a appris l'histoire de l'Essex lorsque le baleinier sur lequel il se trouvait, à seulement 100 milles de l'endroit où l'Essex a été détruit, a rencontré un autre baleinier, qui avait à son bord le fils du premier lieutenant de l'Essex, Owen Chase.

Après la destruction de l'Essex, l'équipage de 21 hommes s'est réfugié sur trois petits baleiniers qui n'avaient presque aucun approvisionnement pour les soutenir. Leur choix à ce stade était de se diriger vers des îles habitables connues qu'ils craignaient d'être habitées par des cannibales, à 1 200 milles, ou de se diriger vers l'Amérique du Sud à 2 000 milles, mais à environ 4 000 milles par la route de navigation la plus rapide en raison des vents de cette période de l'année. . Malgré cette distance, ils ont choisi l'Amérique du Sud. Ironiquement, comme vous le lirez bientôt, leur choix de ne pas choisir la route beaucoup plus courte par peur des cannibales, a conduit certains d'entre eux à recourir au cannibalisme.

Au cours de leur voyage, ils ont rencontré à un moment donné une île qu'ils ont plus ou moins dépouillé de ses ressources pour subvenir à leurs besoins. Ils ont également laissé trois hommes là-bas, pensant à l'époque probablement à leur perte, pour aider à conserver les fournitures et augmenter les chances que les autres reviennent.

Ce qui a suivi était une queue incroyablement horrible. Au fur et à mesure qu'ils voyageaient, ils perdaient régulièrement de l'équipage en raison du manque de nourriture. À un moment donné, ils ont été contraints de renoncer à enterrer leurs hommes en mer et ont plutôt commencé à les manger et à boire leur sang. Ils ont même dû finalement recourir à ne pas attendre que quelqu'un meure, mais plutôt tirer au sort pour savoir qui devait mourir et nourrir les autres avec leur corps.

En fin de compte, 95 jours après la destruction de leur navire, ils ont été secourus avec seulement cinq survivants à bord des deux petits navires restants (un a été perdu en cours de route et l'équipage n'a plus jamais entendu parler de lui). Miraculeusement, les trois laissés sur l'île épuisée, bien que proches de la mort lorsqu'ils ont finalement été retrouvés, ont survécu à l'événement.

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Les cachalots nageaient déjà dans l'océan depuis des millions d'années avant que le premier de nos propres ancêtres n'ait ramassé un outil ou se soit redressé. En tant que plus grands prédateurs à dents de la planète, avec le plus gros cerveau de la Terre, ils connaissaient peu d'ennemis naturels. Puis, aux 18 e et 19 e siècles, ils sont devenus la cible de la première grande ruée vers le pétrole et ont été pourchassés, tués et transformés en pétrole par des baleiniers des États-Unis, d'Europe et de Russie.

Les cachalots étaient évalués en barils de pétrole - du pétrole qui a illuminé les villes d'Amérique et d'Europe et a contribué à lancer la révolution industrielle. L'ironie tragique de cette exploitation est qu'elle a transformé les baleines, dont nous savons maintenant qu'elles sont à la fois vitales pour maintenir une planète saine et l'une des espèces les plus intelligentes et culturellement sophistiquées de la Terre, en gaz à effet de serre, décimant leurs populations tout en contribuant changement climatique.

« D'ici la fin de la chasse à la baleine dans le monde », explique l'ambassadeur du WDC Philip Hoare dans son livre Léviathan, "Près des trois quarts de tous les cachalots avaient été tués, réduisant une population de plus d'un million en 1712 à 360 000 à la fin du 20e siècle."

Aujourd'hui, des décennies après l'entrée en vigueur de l'interdiction de la chasse commerciale à la baleine, les cachalots sont toujours répertoriés comme « vulnérables » par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Bien qu'ils ne soient plus chassés, ils sont toujours menacés par les collisions avec les navires, l'enchevêtrement dans les engins de pêche et le réchauffement des océans.

Mais il y a de l'espoir. Les baleiniers qui partaient autrefois à proximité de notre bureau nord-américain dans le Massachusetts ont maintenant été remplacés par des bateaux d'observation des baleines. Dans les anciens pays baleiniers, comme le Royaume-Uni, les gens apprécient que les baleines vivantes ont une valeur inestimable plus grande que les baleines mortes - en tant qu'individus, sources d'émerveillement et alliées dans notre lutte contre le changement climatique.

2020 a été un rappel pour nous tous qu'il y a des répercussions à nuire au monde naturel - des pandémies à la dégradation du climat. C'est une leçon que nous aurions dû tirer de cette baleine il y a 200 ans et que nous devons apprendre rapidement, avant qu'il ne soit trop tard. Parce que, pour paraphraser Ismaël, Mère Nature ne supportera aucun non-sens !

Recherchez #Essex200 pour en savoir plus sur les incroyables cachalots.


Le baleinier Essex a-t-il déjà été retrouvé ?

Le premier navire de Pollard, le Essex, a coulé en 1820 après avoir été éperonné par un incident de cachalot et de mdashan qui a inspiré Moby-Dick d'Herman Melville. À la dérive en mer dans de petites baleinières pendant plus de trois mois, l'équipage affamé du Essex recours au cannibalisme.

De plus, qui a survécu au baleinier Essex ? Le 17 mars, Pollard et Ramsdell ont retrouvé Chase, Lawrence et Nickerson. Au moment où le dernier des huit survivants ont été secourus le 5 avril 1821, les cadavres de sept compagnons marins avaient été consumés. Tous les huit ont repris la mer quelques mois après leur retour à Nantucket.

Deuxièmement, une baleine a-t-elle vraiment attaqué l'Essex ?

En 1820, un spermatozoïde géant baleine, apparemment 85 pieds de long (la moyenne est de 50 pieds) attaqué un baleinier nommé le Essex, la faisant couler. Son équipage a été laissé à la dérive dans trois baleiniers (bateaux plus légers utilisés pour la capture de baleines) à des milliers de kilomètres de la terre.

Herman Melville était-il sur l'Essex ?

Attaque sur le Essex. Le 20 novembre 1820, le baleinier américain Essex a été percuté par un cachalot et coulé. L'incident a inspiré d'Herman Melville célèbre roman Moby Dick. Les Essex avait quitté son port d'attache sur l'île de Nantucket, dans le Massachusetts, plus d'un an plus tôt.


Navire américain coulé par un cachalot - HISTOIRE

Cette date dans l'histoire: 20 novembre 1820

À cette date en 1820, un cachalot estimé à 80 tonnes a attaqué et détruit le baleinier Essex, un événement qui a en partie inspiré le roman Moby Dick. Naviguant à environ 2 000 milles à l'ouest de l'Amérique du Sud, l'équipage de l'Essex a rencontré une énorme baleine, qui, selon eux, mesurait environ 85 pieds de long, mais il convient de noter que les cachalots mâles matures typiques ne mesurent qu'environ 60 à 70 pieds de long. Cependant, dans un cas, ils disposaient d'un bon point de référence lorsque la baleine flottait directement sous le navire avec la tête bêche alignée avec le bateau. Quoi qu'il en soit, lorsqu'ils l'ont vu pour la première fois, la baleine a simplement flotté à la surface en les regardant, puis a soudainement nagé et a percuté le navire.

À ce stade, leur embarcation était encore digne de la mer, bien qu'abîmée, et la baleine semblait étourdie par l'impact. Le capitaine a décidé de ne pas harponner la baleine car elle était assise plus ou moins directement sous le navire à ce stade et si elle se débattait, cela pourrait endommager gravement le gouvernail, alors ils la lâchent. Plutôt que de nager et de laisser le navire derrière lui une fois récupéré, la baleine a plutôt choisi de nager assez loin pour pouvoir obtenir une meilleure vitesse de nage alors qu'elle allait percuter le navire une deuxième fois (à environ 500 mètres). Selon le premier lieutenant Owen Chase, l'un des rares membres d'équipage à avoir survécu à l'événement, la baleine de 80 tonnes a nagé à environ 20-25 nœuds vers le bateau. Cette fois, la coque du navire de 238 tonnes a été brisée et le navire a commencé à couler rapidement.

Maintenant que leur navire principal a été détruit, l'équipage, composé de 21 personnes, s'est réfugié sur trois petits baleiniers qui n'avaient presque aucun approvisionnement pour les soutenir. Leur choix à ce stade était de se diriger vers des îles habitables connues qu'ils craignaient d'être habitées par des cannibales, à 1 200 milles, ou de se diriger vers l'Amérique du Sud à 2 000 milles, mais à environ 4 000 milles par la route de navigation la plus rapide en raison des vents de cette période de l'année. . Malgré cette distance, ils ont choisi l'Amérique du Sud. Ironiquement, comme vous le lirez bientôt, leur choix de ne pas choisir la route beaucoup plus courte par peur des cannibales, a conduit certains d'entre eux à recourir au cannibalisme.

Au cours de leur voyage, ils ont rencontré à un moment donné une île qu'ils ont plus ou moins dépouillé de ses ressources pour subvenir à leurs besoins. Ils ont également laissé trois hommes là-bas, pensant à l'époque probablement à leur perte, pour aider à conserver les fournitures et augmenter les chances que les autres reviennent.

Ce qui a suivi était une queue incroyablement horrible. Au fur et à mesure qu'ils voyageaient, ils perdaient régulièrement de l'équipage en raison du manque de nourriture. À un moment donné, ils ont été contraints de renoncer à enterrer leurs hommes en mer et ont plutôt commencé à les manger et à boire leur sang. Ils ont même dû finalement recourir à ne pas attendre que quelqu'un meure, mais plutôt tirer au sort pour savoir qui devait mourir et nourrir les autres avec leur corps. En fin de compte, 95 jours après la destruction de leur navire, ils ont été secourus avec seulement cinq survivants à bord des deux petits navires restants (un a été perdu en cours de route et l'équipage n'a plus jamais entendu parler de lui). Miraculeusement, les trois laissés sur l'île épuisée, bien que proches de la mort lorsqu'ils ont finalement été retrouvés, ont survécu à l'événement.

Herman Melville a appris l'histoire de l'Essex lorsque le baleinier sur lequel il se trouvait à seulement 100 milles de l'endroit où l'Essex a été détruit a rencontré un autre baleinier, qui avait le fils d'Owen Chase à bord. Alors que cette histoire a été l'inspiration initiale de Moby Dick, d'autres éléments de l'histoire ont été inspirés par une vraie baleine blanche, Mocha Dick, qui avait également une propension à détruire les baleiniers et dont Melville a appris plus tard (il y en aura plus sur Mocha Dick dans un prochain article sur Today I Found Out). Fait intéressant, alors que Moby Dick est aujourd'hui considéré comme une grande œuvre littéraire, à son époque, il n'a pas eu beaucoup de succès et n'a rapporté à Melville que 556,37 $ et moins de 3000 exemplaires ont été vendus au cours des 40 années suivantes avant la mort de Melville.


À quelle fréquence les baleines attaquent-elles les navires ?

Moby Dick, sans doute la baleine la plus célèbre de tous les temps, n'a jamais été réelle. Mais le cétacé fictif vindicatif était inspiré par l'histoire d'un cachalot réel, qui a attaqué et coulé le baleinier Essex dans le sud de l'océan Pacifique le 20 novembre 1820.

Maintenant, Hollywood recrée cette tragédie inhabituelle. Chris Hemsworth joue dans le film réalisé par Ron Howard Au coeur de la mer, qui ouvre le 11 décembre 2015.

Les baleines attaquant les navires sont rares - en effet, seule une poignée d'incidents de ce type ont été documentés. Ici, deux scientifiques canadiens — Stephen L. Cumbaa, chercheur émérite, paléobiologie au Musée canadien de la nature d'Ottawa et Lance Barrett-Lennard, scientifique principal et chef du programme de recherche sur les mammifères marins à l'Aquarium de Vancouver — expliquent l'histoire des attaques de baleines et ce qui pourrait les provoquer.

Sur la fréquence des attaques de baleines

Barrett-Lennard : Les très bons récits bien étayés de baleines attaquant des navires remontent à l'époque de la chasse à la baleine, et il y a quelques attaques classiques, dont l'attaque contre le Essex qui a inspiré Moby-Dick. Ce qui est étonnant pour moi, c'est que ces comptes d'attaques sont si peu nombreux et espacés. Compte tenu de tous les contacts entre les bateaux et les baleines et les hommes et les baleines, les collisions sont relativement rares et les attaques sont extrêmement rares.
Cumbaa : Pour la plupart, les baleines sont des créatures dociles et elles veulent être laissées seules pour poursuivre leur propre accouplement et chasser. La chasse à la baleine était généralement une occupation froide, humide, malodorante et dangereuse – bien que lucrative – et les décès causés par les harponneurs s'emmêlant dans les lignes, ou lorsqu'une baleine tournait ou sonnait et venait écraser les petits bateaux de poursuite à rames manuelles étaient courants. Histoires d'incidents comme celui qui s'est produit Essex et les grands navires similaires sont très rares. Mais ils sont très intéressants et convaincants.

Pourquoi les baleines pourraient attaquer

Barrett-Lennard : Être piqué par un harpon est une très bonne incitation à activer tout ce qui vous attaque. Les baleines grises peuvent être assez fougueuses. Les cachalots mâles peuvent également être assez fougueux les uns avec les autres, il est donc dans leur nature, dans un sens, de comprendre et de pouvoir intimider agressivement leurs rivaux. Il n'est donc pas vraiment surprenant que si l'une ou l'autre espèce était attaquée par des humains, par des baleiniers en particulier, qu'elle se retourne de temps en temps contre ses harceleurs. Ce qui est surprenant, c'est qu'à l'époque de la chasse commerciale à la baleine, ils ne le faisaient pas plus souvent.
Cumbaa : Une attaque complètement non provoquée serait hors de la nature d'une baleine. Donc je ne sais pas si c'était le moment de l'accouplement ou s'il y avait eu des blessures. Pour une raison quelconque, dans le cas de la baleine qui a attaqué le Essex quelque chose n'allait pas dans le cerveau. Il est assez clair qu'il a attaqué, et cela ne semble pas avoir été le résultat d'une provocation directe à ce moment-là.

Pourquoi les cachalots sont impliqués dans au moins deux des rares attaques enregistrées

Cumbaa : Les cachalots sont assez uniques. Ils ont atteint de très grandes tailles et ils sont certainement agressifs. C'est la plus grosse baleine à dents. Ils ne sont pas aussi tranchants, mais leurs dents sont de la taille d'un Tyrannosaurus Rex. Ils plongent dans les profondeurs réelles de l'océan et chassent le calmar géant, et il existe de très nombreux cas de ces baleines qui portent de grosses marques de ventouses. Ce sont les plus grosses baleines qui attaquent directement les grosses proies.
Barrett-Lennard : Les scientifiques ont du mal à comprendre quelle pression évolutive a entraîné leur forme de tête inhabituellement grande. L'une des théories est que leurs têtes sont des béliers, que les hommes en particulier les utilisent dans les concours. Je suppose que nous appellerions ces épisodes de coup de tête des combats. Cela irait un peu dans le sens qu'il y a cette pré-adaptation dans le cas des cachalots à attaquer.

Pourquoi les attaques de baleines ne se produisent pas plus souvent

Cumbaa : C'est un océan terriblement grand là-bas. Bien qu'il y ait des milliers, et parfois des dizaines de milliers, d'une seule espèce de baleine, lorsque vous étalez cela sur l'ensemble de l'aire de répartition d'une baleine, même saisonnière, ce n'est pas beaucoup de baleines par unité de surface. Aujourd'hui, la plupart des navires empruntent des voies de navigation commerciale. Ils essaient de suivre une sorte de chemin que les baleines ont tendance à éviter. S'ils rencontrent fréquemment des objets volumineux, bruyants et malodorants, ils éviteront.
Barrett-Lennard : Je n'ai pas vraiment de bonne réponse pour ça. Ce que je peux dire, c'est que les baleines sont généralement des animaux assez conservateurs. Ces incidents de baleines harcelées par quelque chose à la surface comme un bateau sont vraiment quelque chose qui est apparu récemment dans l'histoire de l'évolution, et c'était relativement peu fréquent, même à l'apogée de la chasse à la baleine, pour une baleine donnée. Nos rencontres sont suffisamment rares pour que les baleines n'aient pas eu l'occasion de développer le type de réactions agressives envers les humains qui pourraient en fait être appropriées dans de nombreuses situations.


Le vrai Moby Dick : Les baleines attaquent-elles vraiment les humains ?

La revanche d'une baleine ou une tragédie accidentelle ? Un récit dramatique de l'histoire qui a inspiré le roman classique d'Herman Melville sera diffusé sur nos écrans sur BBC One ce dimanche - mais les baleines attaquent-elles vraiment les humains intentionnellement ?

Les cachalots sont des mammifères relativement placides et très peu d'incidents dans les temps modernes suggèrent le contraire. Ils se nourrissent principalement de calmars et attaquent rarement, apparemment uniquement lorsqu'ils confondent d'autres mammifères avec des phoques ou des proies.

Dans son livre de 1839 sur l'histoire naturelle des cachalots, Thomas Beale, chirurgien à bord d'un baleinier, les a décrits comme « l'animal le plus timide et le plus inoffensif s'efforçant facilement d'échapper à la moindre chose qui porte une apparence inhabituelle ».

Mais le Dr Richard Bevan, zoologiste et conférencier à l'Université de Newcastle, suggère qu'un cachalot peut se souvenir s'il a déjà été attaqué.

"Je n'ai aucun doute qu'un individu se souviendrait d'avoir été harponné et pourrait réagir de manière agressive s'il pensait qu'il était menacé", a-t-il déclaré.

"D'un autre côté, un gros navire comme un baleinier ressemblerait probablement à une très grande menace, même pour un cachalot adulte, alors j'ai pensé qu'il s'était probablement éloigné."

Mais la littérature du XIXe siècle semble suggérer le contraire, avec de nombreuses histoires de cachalots attaquant volontairement des navires. Mais étaient-ils alimentés par la menace, la faim ou, comme dans le roman classique de Melville, même la vengeance ?

En 1820, un cachalot géant, apparemment de 85 pieds de long (la moyenne est de 50 pieds) a attaqué un baleinier nommé l'Essex, le faisant couler. Son équipage a été laissé à la dérive dans trois baleiniers (bateaux plus légers utilisés pour la capture de baleines) à des milliers de kilomètres de la terre.

Seuls au milieu de l'océan Pacifique, les hommes devaient décider s'ils devaient se diriger vers les îles les plus proches, à mille milles sous le vent à l'ouest, ou entreprendre un voyage épique de près de trois mille milles pour atteindre le continent sud-américain.

La peur des cannibales les a forcés à choisir l'Amérique du Sud, mais ils n'y sont jamais parvenus.

Sur les 21 membres d'équipage à bord de l'Essex, seuls huit membres d'équipage ont été sauvés après plus de 80 jours en mer avec une histoire incroyable de famine, de déshydratation et de désespoir mortel insondable à raconter.

Deux membres de l'équipage ont écrit des récits de l'échec du voyage. Le récit du premier lieutenant Owen Chase était une histoire largement diffusée à l'époque, publiée quelques mois seulement après son retour chez lui. L'autre, écrit par le garçon de cabine Thomas Nickerson 50 ans plus tard, n'a pas été publié, mais, fait remarquable, a été découvert dans un grenier en 1960, 80 ans après la mort de Nickerson.

Leurs récits diffèrent par endroits, mais ce qui est indiscutable, c'est qu'ils se souviennent tous les deux exactement de la façon dont leur navire prétendument "chanceux" a coulé. C'était le poêle d'une baleine géante.

Herman Melville a entendu cette histoire, a rencontré le capitaine de l'Essex et a été inspiré pour écrire son roman classique Moby Dick.

Moby Dick a en fait été nommé d'après une vraie baleine, Mocha Dick, aperçue pour la première fois par des marins au 19ème siècle près de l'île de Mocha, près du sud du Chili. Les marins ont souvent donné des noms d'animaux aux baleines, Tom et Dick étaient communs - bien qu'il n'y ait aucun récit d'un Harry.

Mocha Dick était un rorqual albinos, décrit par l'explorateur Jerimiah N Reynolds comme "un vieux rorqual mâle d'une taille et d'une force prodigieuses... blanc comme de la laine". La légende raconte qu'il a tué 30 hommes et a été couvert de cicatrices et perforé avec des lances lors de précédentes tentatives de harponnage avant d'être finalement abattu en 1838.

Parfois décrits comme des Léviathans, les cachalots sont vraiment des créatures aux proportions mythiques. Ils ont les plus grandes dents de toutes les baleines et vivent jusqu'à plus de 60 ans. Ils peuvent plonger plus profondément que n'importe quel autre mammifère marin (environ 3 km) afin d'attraper leur aliment de mer préféré, l'insaisissable calmar.

Mais c'est le fait qu'ils aient les plus gros cerveaux de la Terre, des cerveaux plus complexes - à certains égards - que ceux des humains, qui est peut-être le plus surprenant. Leur cortex cérébral est beaucoup plus compliqué que le cortex humain, et ce sont des créatures sociales avec des liens forts, restant dans des groupes sociaux stables et gardant des compagnons constants tout au long de leur vie.

Le Dr Lindy Weilgart, chercheur associé au département de biologie de l'Université Dalhousie au Canada, estime que pour « se souvenir de toutes leurs relations sociales complexes (familles, parents plus éloignés, membres de groupes non apparentés), ils ont besoin d'une bonne mémoire ».

En fait, se souvenir d'incidents passés traumatisants aurait bien pu être le déclencheur de la baleine qui a percuté l'Essex.

"En bref, je pense qu'un cachalot est capable de l'agression nécessaire pour attaquer un navire, en particulier une mère si ses petits étaient menacés", déclare le Dr Weilgart.

"Je sais que les baleiniers en général harponnaient souvent les veaux mais les maintenaient en vie afin d'attirer le reste du groupe familial qui venait en aide au veau."

« Ils ont ensuite harponné ces adultes », dit-elle, une pratique « particulièrement cruelle ».

Cependant, le Dr Bevan suggère que si « les cétacés ont de gros cerveaux… cela est lié à leur capacité à traiter le son plutôt qu'à ce que nous considérons comme l'intelligence ».

Qu'ils puissent ressentir des émotions comme la vengeance, est en litige. Il est possible que la baleine ait changé de cap sous l'eau à la dernière minute et ait involontairement heurté le navire.

Le Dr Per Berggren, maître de conférences en sciences marines à l'Université de Newcastle et spécialiste des mammifères marins, pense que cela est plus proche de la vérité.

"Il est peut-être plus probable que le navire ait accidentellement heurté la baleine et subi une fuite suffisamment importante pour couler le navire."

Mais ce qui est remarquable dans le cas du naufrage de l'Essex, c'est que la baleine est revenue frapper une seconde fois.

Le premier lieutenant Chase s'est rappelé : "Je me suis retourné et je l'ai vu… directement devant nous, descendant à deux fois sa vitesse ordinaire… avec une fureur et une vengeance décuplées dans son aspect.

"Le ressac volait dans toutes les directions autour de lui avec le battement violent et continuel de sa queue. Sa tête sortait à peu près à moitié de l'eau, et c'est ainsi qu'il tomba sur nous et heurta de nouveau le navire.

"Le navire remonta aussi soudainement et violemment que s'il avait heurté un rocher et tremblé pendant quelques minutes comme une feuille."

Les dernières recherches montrent que les baleines sont conscientes d'elles-mêmes, sensibles et plus intelligentes qu'on ne le pensait auparavant. Ils peuvent ressentir de la douleur et de la souffrance et donc potentiellement un niveau de fonction cognitive, on pense aussi maintenant qu'ils peuvent même ressentir des sentiments d'amour.

Les cachalots n'ont pas beaucoup de prédateurs, les épaulards (orques) sont connus pour avoir attaqué des cachalots et occasionnellement des requins, mais depuis le début des années 1700, le prédateur le plus sérieux des cachalots a été l'homo sapiens.

La chasse à la baleine au XIXe siècle était une activité lucrative, car l'huile de baleine est devenue extrêmement précieuse pour allumer les lampes à huile et fabriquer des bougies et des savons. Plus de 900 baleiniers étaient en mer au milieu des années 1800, provenant principalement de ports américains, avec une durée moyenne de voyage de trois ou quatre ans.

Au milieu du 19e siècle, le nombre de baleines diminuait rapidement. Mais avec la découverte de pétrole en Pennsylvanie en 1859, l'industrie baleinière américaine avait presque complètement disparu au début de la Première Guerre mondiale.

La chasse à la baleine est désormais illégale dans la plupart des régions du monde (bien que toujours pratiquée par certains pays comme la Norvège et le Japon) et les inquiétudes concernant le bien-être des baleines en captivité font actuellement des vagues dans l'actualité.

Le film documentaire Blackfish, sur un orque en captivité à SeaWorld Orlando qui a été impliqué dans plusieurs décès, a récemment suscité la controverse pour le parc à thème. Le documentaire suggère que garder les baleines en captivité peut les amener à se comporter de manière psychotique.

Des actes tels que Willie Nelson et Barenaked Ladies ont récemment annulé des représentations au parc à la suite de la sortie du film. Mais SeaWorld a publié une réfutation détaillée des allégations du film.

Lorsque le premier lieutenant Starbuck déclare au capitaine Achab que "Moby Dick ne te cherche pas". C'est toi, toi, qui le cherches follement ! » il est probable qu'il disait une vérité terrible et obsédante.

Nous ne saurons jamais si le cachalot qui a attaqué le baleinier Essex dans la nuit du 20 novembre 1820 l'a fait exprès. Mais la rumeur fascinante et éternelle de sa vengeance perdure.

The Whale sera diffusé sur BBC One le dimanche 22 décembre à 21h.


Chasse à la baleine dans l'Arctique

Vers le nord pour les baleines
Depuis les années 1790, les baleiniers américains avaient « contourné la Corne » (la pointe la plus au sud de l'Amérique du Sud) et poursuivi les baleines dans l'océan Pacifique. Alors que les cachalots se faisaient plus rares, les baleiniers ont navigué plus au nord dans le Pacifique. Lorsque Thomas Welcome Roys, capitaine du navire Superior de Sag Harbor, New York, a navigué dans la mer de Béring en 1848, il a découvert une grande population de baleines boréales et a lancé l'ère de la chasse à la baleine dans l'Arctique.

Affamé de fanons
Les fanons (bandes de kératine que l'on trouve dans la bouche des baleines à fanons au lieu des dents) a été utilisé pour :

  • ressorts de chariot
  • Corset reste
  • Des cannes à pêche
  • Frames for traveling bags, trunks, and women’s hats
  • Hoops for women’s dresses
  • Buggy whips and
  • Umbrella and parasol ribs. After the Civil War (1861-1865), demand for baleen increased and kept the whaling industry alive. An increasing number of Yankee whalers made San Francisco their home base for journeys to the Arctic.

A new enemy
Although the Arctic bowhead did not fight as fiercely as the sperm whale, whalemen had to cope with a savage environment. Good timing was critical. Whaleships reached the Arctic in mid-summer when the ice had melted enough to permit passage and had to sail out in late summer to avoid getting trapped in the ice.

Ice disasters
In 1871, thirty-three whaleships were lost as ice closed in around them before they could sail south at summer’s end. They were valued at more than $1,600,000 (approximately $13,000,000 in 1982 dollars). Twenty-two of the ships were from New Bedford and represented a loss of $1,000,000. By 1876, as whales were becoming harder to find, the Arctic fleet had only twenty vessels. Twelve ships were lost that year, and there were other, smaller losses to ice in later years. The names of the vessels lost in 1871 were:

Aboyer romain of New Bedford
Aboyer Concordia of New Bedford
Bateau Gay Head of New Bedford
Aboyer George of New Bedford
Ship John Wells of New Bedford
Aboyer Massachusetts of New Bedford
Aboyer J.D. Thompson of New London, CT
Bateau Concours of New Bedford
Aboyer Emily Morgan of New Bedford
Bateau Champion of Edgartown, MA
Aboyer Henry Taber of New Bedford
Aboyer Elizabeth Swift of New Bedford
Bateau Floride of New Bedford
Aboyer Oliver Crocker of New Bedford
Aboyer Marine of New Bedford
Bateau Renne of New Bedford
Aboyer Sénèque of New Bedford
Aboyer George Howland of New Bedford
Aboyer Chatte of New Bedford
Aboyer Carlotta of San Francisco, CA
Aboyer Paiea of Honolulu
Aboyer Monticello of New London, CT
Brig Kohola of Honolulu
Aboyer Eugenia of New Bedford
Bateau Julian of Honolulu
Aboyer Awashonks of New Bedford
Aboyer Thomas Dickason of New Bedford
Aboyer Minerve of New Bedford
Bateau William Rotch of New Bedford
Brig Victoria of San Francisco, CA
Bateau Marie of Edgartown
Brig Comète of Honolulu

Steaming to the Arctic
The first American steam whaler, the Marie et Hélène, sailed from New Bedford in 1879. As the price of baleen rose during the 1880s, an increasing number of auxiliary steam-powered whaleships joined the traditional fleet in hunting for bowheads. These new whalers could enter dangerous waters and get out again, unlike their sail-powered cousins. They were not invulnerable, however, and the North Star was crushed in ice on its maiden voyage.

Wintering in the Arctic
The usual pattern was to “lay up” Arctic whaleships in San Francisco after they returned from the north in the autumn. Often, a ship was left with only a shipkeeper aboard until it was overhauled in spring for departure directly to the Arctic. However, by 1890 a number of whaleships were wintering in the Arctic.

Preparing for a rigorous journey
A ship had to be in top-notch condition to winter in the Arctic. The entire journey would take two and a half years, so the ship was loaded with tons of supplies, food, and equipment. After sailing from San Francisco in March, the first stop was usually in the Aleutian Islands (an archipelago extending southwest from the Alaska Peninsula), where the ship took on coal and water, then set off on a spring cruise along the Siberian shore, trading for reindeer parkas and sealskin coats, and signing on Eskimos as “ship’s natives.”

Herschel île
Around 1888, whalemen had discovered that Herschel Island in the Arctic had a good harbor and that whales were plentiful in the area. The island was a hub of whaling activity from 1890 to 1908.

Men, women, children, dogs
A whaleship that planned to spend the winter at Herschel Island in the Arctic might carry an unusual crew:

  • More than 40 whalemen
  • At least fifteen natives to serve as hunters and seamstresses
  • As many as 50 huskies to pull dog sleds
  • The wife and children of the captain. The winter of 1894-95 was the first season when families overwintered with the fleet. A captain had to pay the shipowners $1,000 for the privilege.

Settling down for winter: After leaving supplies at Herschel around mid- August ships sailed west for a few weeks of hunting whales. As whaling tapered off, the ships headed for Pauline Cove by the beginning of October to prepare for the freeze. The crew covered the ship’s decks with sod blocks and built sod houses for the ship’s natives.

Social life in an isolated place
As the ice closed in, everyone on the ships faced boredom and loneliness from October until the following May – eight long months. With five hundred men housed in close quarters, problems were inevitable. There were reports of drinking, desertion, and fighting, although the men also played baseball and soccer, skied on the ice, and put on plays and minstrel shows.

A soothing presence
The presence of women and children seemed to reduce tensions. The wives organized card parties, dances, birthday and holiday celebrations. The cabins were often decorated with lanterns and colored lights. At one gathering, a three-piece band played and ice cream, cake, beer, and cigars were served.

Preparing to sail again
During the spring, crews prepared their ships for whaling. The ice began to break up in Pauline Cove in the middle of June and by early July, the ships could begin another voyage.

A holiday interlude
The celebration of the Fourth of July on Herschel Island began with dressing the ships in all their flags and firing salutes to begin a day of tug-of- war, races, baseball, and shooting contests for whalemen and native people. After months in the ice, ships usually began their hunt for whales around July 10th.

The end of an era
Arctic whaling represented the last hurrah of the American industry. As the demand for baleen diminished, the industry was doomed. The last American vessel to use whaleboats, the Motor Ship Patterson, made final port in San Francisco in 1928.

Whaling Technology

Yankee whaling methods in the early 19th century were fundamentally unchanged from those employed by the medieval Norse Vikings, with later improvements by Spanish and French Basques.

The Vikings hunted right whales along shore and devised an arsenal of harpoons, lances, and butchering techniques, with rigorous laws to regulate the fishery. These were adopted by the Basques, who were the first to make long, pelagic whaling voyages offshore: Basque may have been whaling on the Canadian coast even before Columbus reached the New World, and by the 16th century they had set up shore stations on Labrador to process blubber and “whalebone” (baleen). In the 17th century, to facilitate processing blubber on the open sea, the Basques were experimenting with onboard tryworks (oil cookeries). Basque hirelings passed along their time-tested methods to Dutch, British, and other European Arctic whalers in the early 17th century, and it was these same methods that were brought to the American colonies by Dutch and English settlers.

Even at the height of New Bedford’s whaling prowess in the mid 19th century, the basic procedure remained essentially unchanged: ships were sent to the various whaling grounds with foreknowledge of the seasons when whales could be expected to be present lookouts were posted aloft when whales were spotted boats were lowered in pursuit barbed harpoons were used to fasten to the whale the harpooned whale dragged the boat through the water until it tired out, whence it was dispatched with a lance. The carcass was towed to the mother ship, where it was cut in (butchered), the blubber tried out (rendered into oil), and the whalebone (baleen) cleaned and stowed after which the hunt would resume.

Any improvements in the 19th century tended to be refinements of this basic technology, rather than true innovations. However, refinements were many and significant. The ships, barks, and schooners used in Yankee whaling were highly adapted to their special functions, the result of centuries of refinement. Harpoons benefited from improvements in the steel itself and from advances in design–notably the toggling grommet harpoon, introduced circa 1835, and especially the revolutionary Temple toggle harpoon, invented by African-American shipsmith Lewis Temple of New Bedford in 1848, which dramatically increased efficiency and minimized losses. Poison darts, explosive grenades, and heavy ordnance added to the whalers’ arsenal of killing methods. Rocket guns, adapted from military use –long tubes that rested on the shoulder for firing, not unlike the antitank bazookas of the 20th century–were introduced to whaling around 1820. Experimental guns to shoot harpoons, rather than wield them by hand, appeared in England as early as 1731, but it was not until 1837 that British gunsmith William W. Greener produced a truly effective bow-mounted, swiveling harpoon cannon: his Greener gun earned tenacious popularity with British and American whalers throughout the remainder of the 19th century. Competitive devices were invented in New England: shoulder guns, which look like conventional heavy-gauge rifles and fired an exploding bomb lance (New Bedford, 1846) a bow-mounted swivel gun with improved mounting and recoil properties (Norwich, Connecticut, 1882) a combination harpoon, lance, and bomb lance called a darting gun (New Bedford, 1865) and brass and bronze shoulder guns that were characteristically more durable in Arctic cold than their iron and steel precursors.


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